Qu’est-ce que le bitcoin ?

4 juin 2021actualisé

Le Bitcoin est une monnaie numérique qui a été créée en janvier 2009. Elle suit les idées exposées dans un livre blanc par le mystérieux et pseudonyme Satoshi Nakamoto. L’identité de la ou des personnes qui ont créé la technologie reste un mystère. Bitcoin offre la promesse de frais de transaction plus bas que les mécanismes de paiement en ligne traditionnels et, contrairement aux monnaies émises par les gouvernements, il est géré par une autorité décentralisée.

Lebitcoin est un type de crypto-monnaie. Il n’y a pas de Bitcoins physiques, seulement des soldes conservés sur un grand livre public auquel tout le monde a un accès transparent. Toutes les transactions Bitcoin sont vérifiées par une puissance de calcul massive. Les Bitcoins ne sont pas émis ou soutenus par des banques ou des gouvernements, et les Bitcoins individuels n’ont pas de valeur en tant que marchandise. Bien qu’il n’ait pas cours légal, le Bitcoin est très populaire et a déclenché le lancement de centaines d’autres crypto-monnaies, collectivement appelées altcoins. Le Bitcoin est communément abrégé en BTC.

Déclarations clés

  • Lancé en 2009, le Bitcoin est la plus grande crypto-monnaie du monde en termes de capitalisation boursière.
  • Contrairement à la monnaie fiduciaire, le bitcoin est créé, distribué, échangé et stocké à l’aide d’un système de grand livre décentralisé, appelé blockchain.
  • L’histoire du bitcoin en tant que réserve de valeur a été mouvementée ; la crypto-monnaie a grimpé en flèche jusqu’à environ 64 000 dollars par pièce en 2021.
  • En tant que première monnaie virtuelle à rencontrer une popularité et un succès généralisés, le Bitcoin a inspiré une foule d’autres crypto-monnaies dans son sillage.

Comprendre Bitcoin

Le système Bitcoin est un ensemble d’ordinateurs (également appelés “nœuds” ou “mineurs”) qui exécutent tous le code de Bitcoin et stockent sa blockchain. Métaphoriquement, une blockchain peut être considérée comme une collection de blocs. Dans chaque bloc se trouve une collection de transactions. Comme tous les ordinateurs qui exécutent la blockchain ont la même liste de blocs et de transactions, et qu’ils peuvent voir de manière transparente ces nouveaux blocs remplis de nouvelles transactions Bitcoin, personne ne peut tricher avec le système.

N’importe qui, qu’il dirige un “nœud” Bitcoin ou non, peut voir ces transactions se produire en direct. Pour réaliser un acte néfaste, un mauvais acteur devrait exploiter 51% de la puissance de calcul qui compose Bitcoin. Bitcoin compte environ 12 000 nœuds, en janvier 2021, et ce nombre ne cesse d’augmenter, ce qui rend une telle attaque assez improbable.

Mais si une attaque devait se produire, les mineurs de Bitcoin – les personnes qui participent au réseau Bitcoin avec leur ordinateur – bifurqueraient probablement vers une nouvelle blockchain, ce qui rendrait inutiles les efforts déployés par le mauvais acteur pour réaliser l’attaque.

Les soldes des jetons Bitcoin sont conservés à l’aide de “clés” publiques et privées, qui sont de longues chaînes de chiffres et de lettres liées par l’algorithme de cryptage mathématique qui a été utilisé pour les créer. La clé publique sert d’adresse qui est publiée au monde entier et à laquelle les autres peuvent envoyer des bitcoins.

La clé privée est censée être un secret bien gardé et n’est utilisée que pour autoriser les transmissions de Bitcoin. Les clés Bitcoin ne doivent pas être confondues avec un portefeuille Bitcoin, qui est un dispositif physique ou numérique qui facilite l’échange de Bitcoin et permet aux utilisateurs de suivre la propriété des pièces. Le terme “portefeuille” est un peu trompeur, car la nature décentralisée de Bitcoin signifie qu’il n’est jamais stocké “dans” un portefeuille, mais plutôt de manière décentralisée sur une blockchain.

Technologie Peer-to-Peer

Bitcoin est l’une des premières monnaies numériques à utiliser la technologie peer-to-peer pour faciliter les paiements instantanés. Les personnes et entreprises indépendantes qui possèdent la puissance de calcul dirigeante et participent au réseau Bitcoin – les “mineurs” Bitcoin – sont chargés de traiter les transactions sur la blockchain et sont motivés par les récompenses (la libération de nouveaux Bitcoin) et les frais de transaction payés en Bitcoin.

Ces mineurs peuvent être considérés comme l’autorité décentralisée qui veille à la crédibilité du réseau Bitcoin. De nouveaux bitcoins sont remis aux mineurs à un taux fixe, mais périodiquement décroissant. Il n’y a que 21 millions de Bitcoin qui peuvent être minés au total. Au 27 mai 2021, il y a environ 18 719 881 Bitcoin existants et 2 280 119 Bitcoin restant à miner.

De cette façon, le Bitcoin et les autres crypto-monnaies fonctionnent différemment de la monnaie fiduciaire ; dans les systèmes bancaires centralisés, la monnaie est libérée à un rythme correspondant à la croissance des biens ; ce système est destiné à maintenir la stabilité des prix. Un système décentralisé, comme Bitcoin, fixe le taux de libération à l’avance et selon un algorithme.

Exploitation minière de Bitcoin

Le minage de Bitcoins est le processus par lequel les bitcoins sont mis en circulation. En général, le minage nécessite la résolution d’énigmes difficiles à calculer afin de découvrir un nouveau bloc, qui est ajouté à la blockchain.

Le minage de Bitcoin ajoute et vérifie les enregistrements des transactions sur le réseau. Pour avoir ajouté des blocs à la blockchain, les mineurs sont récompensés par quelques Bitcoins ; la récompense est divisée par deux tous les 210 000 blocs. En 2009, la récompense par bloc était de 50 nouveaux Bitcoins. Le 11 mai 2020, la troisième réduction de moitié a eu lieu, ce qui a ramené la récompense pour chaque découverte de bloc à 6,25 Bitcoins.

Exploitation minière du bitcoin

Divers matériels peuvent être utilisés pour miner des Bitcoins. Cependant, certains donnent des récompenses plus élevées que d’autres. Certaines puces informatiques, appelées circuits intégrés spécifiques aux applications (ASIC), et des unités de traitement plus avancées, comme les unités de traitement graphique (GPU), peuvent obtenir de meilleures récompenses. Ces processeurs miniers élaborés sont connus sous le nom de “plateformes minières”.

Un Bitcoin est divisible jusqu’à huit décimales (100 millionièmes d’un Bitcoin), et cette plus petite unité est appelée un Satoshi. Si nécessaire, et si les mineurs participants acceptent le changement, Bitcoin pourrait éventuellement être rendu divisible à encore plus de décimales.

Histoire de Bitcoin

18 août 2008

Le nom de domaine bitcoin.org est enregistré. Aujourd’hui, du moins, ce domaine est “protégé par WhoisGuard”, ce qui signifie que l’identité de la personne qui l’a enregistré n’est pas une information publique.

31 oct. 2008

Une personne ou un groupe utilisant le nom de Satoshi Nakamoto fait une annonce sur la liste de diffusion de la cryptographie à metzdowd.com : “J’ai travaillé sur un nouveau système de monnaie électronique entièrement en peer-to-peer, sans tiers de confiance”. Ce désormais célèbre livre blanc publié sur bitcoin.org, intitulé “Bitcoin: A Peer-to-Peer Electronic Cash System“, deviendrait la Magna Carta du fonctionnement actuel de Bitcoin.

3 janvier 2009

Le premier bloc de Bitcoin est miné, le bloc 0. Il est également connu sous le nom de “bloc de genèse” et contient le texte : “The Times 03/Jan/2009 Chancellor on brink of second bailout for banks“, peut-être comme preuve que le bloc a été miné à cette date ou après, et peut-être aussi comme commentaire politique pertinent.

8 janvier 2009

La première version du logiciel Bitcoin est annoncée sur la liste de diffusion Cryptography.

9 janvier 2009

Le bloc 1 est extrait, et l’extraction de Bitcoin commence sérieusement.

Qui est Satoshi Nakamoto ?

Personne ne sait qui a inventé le Bitcoin, ou du moins pas de manière concluante. Satoshi Nakamoto est le nom associé à la personne ou au groupe de personnes qui a publié le livre blanc original de Bitcoin en 2008 et a travaillé sur le logiciel original de Bitcoin qui a été publié en 2009. Dans les années qui ont suivi, de nombreuses personnes ont prétendu être ou ont été suggérées comme étant les personnes réelles derrière le pseudonyme, mais en mai 2021, la véritable identité (ou les véritables identités) derrière Satoshi reste obscure.

Bien qu’il soit tentant de croire la version des médias selon laquelle Satoshi Nakamoto est un génie solitaire et chimérique qui a créé le bitcoin à partir de rien, de telles innovations ne se produisent généralement pas dans le vide. Toutes les grandes découvertes scientifiques, aussi originales qu’elles puissent paraître, ont été construites à partir de recherches déjà existantes.

Il existe des précurseurs de Bitcoin : Hashcash d’Adam Back, inventé en 1997, puis b-money de Wei Dai, Bit Gold de Nick Szabo et Reusable Proof of Work de Hal Finney. Le livre blanc Bitcoin lui-même cite Hashcash et b-money, ainsi que divers autres travaux couvrant plusieurs domaines de recherche. Il n’est peut-être pas surprenant que de nombreuses personnes à l’origine des autres projets cités ci-dessus aient été soupçonnées d’avoir également participé à la création de Bitcoin.

Il y a quelques motivations possibles pour que l’inventeur de Bitcoin décide de garder son identité secrète. La première est la vie privée : Comme Bitcoin a gagné en popularité – devenant une sorte de phénomène mondial – Satoshi Nakamoto attirerait probablement beaucoup d’attention de la part des médias et des gouvernements.

Une autre raison pourrait être le potentiel de Bitcoin à provoquer une perturbation majeure dans les systèmes bancaires et monétaires actuels. Si Bitcoin devait être adopté en masse, le système pourrait dépasser les monnaies fiduciaires souveraines des nations. Cette menace pour la monnaie existante pourrait inciter les gouvernements à vouloir engager des poursuites judiciaires contre le créateur de Bitcoin.

L’autre raison est la sécurité. Si l’on considère la seule année 2009, 32 489 blocs ont été minés ; au taux de récompense de 50 bitcoins par bloc, le paiement total en 2009 était de 1 624 500 bitcoins. On peut en conclure que seul Satoshi et peut-être quelques autres personnes ont miné en 2009 et qu’ils possèdent la majorité de cette réserve de Bitcoin.

Une personne en possession d’autant de Bitcoin pourrait devenir la cible de criminels, d’autant plus que les Bitcoins ressemblent moins à des actions qu’à de l’argent liquide, où les clés privées nécessaires pour autoriser les dépenses pourraient être imprimées et littéralement gardées sous un matelas. Même s’il est probable que l’inventeur de Bitcoin prendrait des précautions pour rendre traçable tout transfert induit par une extorsion, rester anonyme est un bon moyen pour Satoshi de limiter son exposition.

Considérations particulières

Bitcoin comme moyen de paiement

Les bitcoins peuvent être acceptés comme moyen de paiement pour les produits vendus ou les services fournis. Certains magasins acceptent les bitcoins. Les transactions peuvent être traitées avec le terminal matériel requis ou l’adresse du portefeuille par le biais de codes QR et d’applications à écran tactile. Un commerce en ligne peut facilement accepter les Bitcoins en ajoutant cette option de paiement à ses autres options de paiement en ligne : cartes de crédit, PayPal, etc.

Opportunités d’emploi en bitcoins

Les personnes qui travaillent à leur compte peuvent être payées pour un travail lié à Bitcoin. Il existe plusieurs façons d’y parvenir, par exemple en créant n’importe quel service Internet et en ajoutant l’adresse de ton portefeuille Bitcoin sur le site comme moyen de paiement. Il existe aussi plusieurs sites Web et tableaux d’affichage des offres d’emploi qui sont consacrés aux monnaies numériques.

Investir dans les bitcoins

De nombreux partisans du bitcoin sont convaincus que la monnaie numérique est l’avenir. De nombreuses personnes qui soutiennent le Bitcoin pensent qu’il facilite un système de paiement beaucoup plus rapide et peu coûteux pour les transactions dans le monde entier. Bien qu’il ne soit soutenu par aucun gouvernement ou banque centrale, le bitcoin peut être échangé contre des devises traditionnelles ; en fait, son taux de change par rapport au dollar attire les investisseurs potentiels et les traders intéressés par les jeux de devises. En effet, l’une des principales raisons de la croissance des monnaies numériques comme le Bitcoin est qu’elles peuvent servir d’alternative à la monnaie fiduciaire nationale et aux marchandises traditionnelles comme l’or. De nombreux particuliers et entreprises achètent effectivement des bitcoins.

En mars 2014, l’IRS a déclaré que toutes les monnaies virtuelles, y compris les Bitcoins, seraient imposées comme des biens plutôt que des devises. Les gains ou les pertes des Bitcoins détenus en tant que capital seront réalisés en tant que gains ou pertes en capital, tandis que les Bitcoins détenus en tant que stock entraîneront des gains ou des pertes ordinaires. La vente de Bitcoins que tu as minés ou achetés à une autre partie, ou l’utilisation de Bitcoins pour payer des biens ou des services, sont des exemples de transactions qui peuvent être imposées.

Comme tout autre actif, le principe d’achat à bas prix et de vente à prix élevé s’applique aux Bitcoins. La façon la plus populaire d’amasser la monnaie est d’acheter sur un échange de Bitcoin, mais il existe de nombreuses autres façons de gagner et de posséder des Bitcoins.

Types de risques associés à l’investissement en Bitcoin

Bien que le Bitcoin n’ait pas été conçu comme un investissement en actions normal, certains investisseurs spéculatifs ont été attirés par la monnaie numérique après qu’elle se soit appréciée rapidement en mai 2011 et à nouveau en novembre 2013. Ainsi, de nombreuses personnes achètent des bitcoins pour leur valeur d’investissement plutôt que pour leur capacité à servir de moyen d’échange.

Cependant, l’absence de valeur garantie et sa nature numérique signifient que l’achat et l’utilisation de Bitcoins comportent plusieurs risques inhérents. De nombreuses alertes aux investisseurs ont été publiées par la Securities and Exchange Commission (SEC), la Financial Industry Regulatory Authority (FINRA), le Consumer Financial Protection Bureau (CFPB) et d’autres agences.

Le concept d’une monnaie virtuelle est encore nouveau et, comparé aux investissements traditionnels, le bitcoin n’a pas beaucoup d’antécédents à long terme ou de crédibilité pour le soutenir. Avec leur popularité croissante, les bitcoins deviennent chaque jour moins expérimentaux ; pourtant, après seulement une décennie, toutes les monnaies numériques restent encore en phase de développement. “C’est à peu près l’investissement le plus risqué et le plus rentable que tu puisses faire”, déclare Barry Silbert, PDG de Digital Currency Group, qui construit et investit dans des entreprises Bitcoin et blockchain.

Risque réglementaire

Investir de l’argent dans le bitcoin sous toutes ses formes n’est pas pour les personnes qui ont peur du risque. Les bitcoins sont un rival de la monnaie gouvernementale et peuvent être utilisés pour des transactions au marché noir, le blanchiment d’argent, des activités illégales ou l’évasion fiscale. Par conséquent, les gouvernements peuvent chercher à réglementer, restreindre ou interdire l’utilisation et la vente de Bitcoins (et certains l’ont déjà fait). D’autres sont en train de mettre en place diverses règles.

Par exemple, en 2015, le Département des services financiers de l’État de New York a finalisé des règlements qui obligeraient les entreprises s’occupant de l’achat, de la vente, du transfert ou du stockage de Bitcoins à enregistrer l’identité des clients, à avoir un responsable de la conformité et à maintenir des réserves de capital. Les transactions d’une valeur de 10 000 dollars ou plus devront être enregistrées et déclarées.

L’absence de réglementation uniforme sur les Bitcoins (et autres monnaies virtuelles) soulève des questions sur leur longévité, leur liquidité et leur universalité.

Risque de sécurité

La plupart des personnes qui possèdent et utilisent des Bitcoins n’ont pas acquis leurs jetons par le biais d’opérations de minage. Ils achètent et vendent plutôt des bitcoins et d’autres monnaies numériques sur l’un des nombreux marchés en ligne populaires, connus sous le nom de bourses aux bitcoins.

Les bourses Bitcoin sont entièrement numériques et, comme tout système virtuel, elles sont exposées aux risques de piratage, de logiciels malveillants et de problèmes de fonctionnement. Si un voleur accède au disque dur de l’ordinateur d’un propriétaire de Bitcoin et vole sa clé de chiffrement privée, il pourrait transférer les Bitcoins volés sur un autre compte. Les utilisateurs ne peuvent empêcher cela que si les bitcoins sont stockés sur un ordinateur qui n’est pas connecté à Internet, ou bien en choisissant d’utiliser un portefeuille papier – en imprimant les clés privées et les adresses des bitcoins, et en ne les conservant pas du tout sur un ordinateur.

Les pirates peuvent aussi cibler les échanges de Bitcoin, en accédant à des milliers de comptes et de portefeuilles numériques où sont stockés les Bitcoins. Un piratage particulièrement notoire a eu lieu en 2014, lorsque Mt. Gox, une bourse de Bitcoin au Japon, a été obligée de fermer après le vol de millions de dollars de Bitcoins.

Cela est particulièrement problématique étant donné que toutes les transactions en bitcoins sont permanentes et irréversibles. C’est comme s’il s’agissait d’argent liquide : Toute transaction effectuée avec des Bitcoins ne peut être annulée que si la personne qui les a reçus les rembourse. Il n’y a pas de tierce partie ou de processeur de paiement, comme dans le cas d’une carte de débit ou de crédit – donc pas de source de protection ou de recours en cas de problème.

Risque d’assurance

D’une manière générale, les échanges et les comptes Bitcoin ne sont assurés par aucun type de programme fédéral ou gouvernemental.

Risque de fraude

Bien que Bitcoin utilise un cryptage à clé privée pour vérifier les propriétaires et enregistrer les transactions, les fraudeurs et les escrocs peuvent tenter de vendre de faux Bitcoins. Par exemple, en juillet 2013, la SEC a intenté une action en justice contre un opérateur d’une chaîne de Ponzi liée à Bitcoin. Il y a également eu des cas documentés de manipulation du prix du bitcoin, une autre forme courante de fraude.

Risque du marché

Comme pour tout investissement, la valeur des bitcoins peut fluctuer. En effet, la valeur de la monnaie a connu de fortes variations de prix au cours de sa courte existence. Soumise à un fort volume d’achat et de vente sur les échanges, elle est très sensible à tout événement digne d’intérêt. Le prix des bitcoins a chuté de 61% en une seule journée en 2013, tandis que le record de chute du prix en une journée en 2014 atteignait 80%.

Si moins de personnes commencent à accepter les bitcoins comme monnaie, ces unités numériques risquent de perdre de la valeur et pourraient devenir sans valeur. En effet, il y a eu des spéculations sur l’éclatement de la bulle du Bitcoin lorsque le prix a baissé par rapport à son record historique pendant la ruée vers les crypto-monnaies fin 2017 et début 2018.

Il y a déjà beaucoup de concurrence, et bien que le Bitcoin ait une énorme avance sur les centaines d’autres monnaies numériques qui ont vu le jour en raison de la reconnaissance de sa marque et de l’argent du capital-risque, une percée technologique sous la forme d’une meilleure pièce virtuelle est toujours une menace.

Divisions dans la communauté des crypto-monnaies

Dans les années qui ont suivi le lancement du bitcoin, il y a eu de nombreux cas où des désaccords entre des factions de mineurs et de développeurs ont provoqué des scissions à grande échelle de la communauté des crypto-monnaies. Dans certains de ces cas, des groupes d’utilisateurs et de mineurs de Bitcoin ont modifié le protocole du réseau Bitcoin lui-même.

e processus est connu sous le nom de “forking”, et il aboutit généralement à la création d’un nouveau type de Bitcoin avec un nouveau nom. Cette scission peut être un hard fork, dans lequel une nouvelle pièce partage l’historique des transactions avec le Bitcoin jusqu’à un point de scission décisif, auquel cas un nouveau jeton est créé. Parmi les exemples de crypto-monnaies qui ont été créées à la suite de hard forks, on trouve Bitcoin Cash (créé en août 2017), Bitcoin Gold (créé en octobre 2017) et Bitcoin SV (créé en novembre 2017).

Un “soft fork” est un changement de protocole qui reste compatible avec les règles du système précédent. Par exemple, les soft forks de Bitcoin ont augmenté la taille totale des blocs.